Zadigacité et sérendipité innovationnelle

 

1938. Roy Plunkett (DuPont) découvre le PTFE, futur Teflon.

 

Plunkett et Rebok
 
Carnet de notes
Le cahier de laboratoire de Plunkett au 6 avril 1938,
jour de la découverte.
 
Roy Plunkett et son assistant découvrent la nouvelle substance qui s'est formée pendant la nuit dans une des bouteilles de gaz
qu'il vient de scier en deux par curiosité.

L'histoire

Roy Plunkett, jeune chimiste dans les laboratoires de DuPont, cherchait un réfrigérant supérieur au fréon. Il trouve un anti-adhésif.
Le trait de zadigacité
Le 6 avril 1938, Roy Plunkett (28 ans) vérifie une des bouteilles en acier tenues dans la glace contenant, congelé et comprimé, 45 kg de tétrafluoroéthylène (TFE), un gaz utilisé dans la production de liquides réfrigérants comme le Freon.
En ouvrant la bouteille dans le but d'en prélever une partie pour une chlorination, Plunkett s'aperçut que rien n'en sortait. En vérifiant la cause de cela, il s'aperçut qu'une poudre blanchatre s'était formée, et que celle-ci n'adhérait pas au récipient.
Le tétrafluoroéthylène du récipient — catalysé par l'acier de la bouteille — s'était polymérisé en poly-tétrafluoroéthylène (PTFE) (qui sera baptisé plus tard « Teflon »), un solide cireux aux propriétés étonnantes telles la résistance à la corrosion, une très, très faible friction de surface et une grande résistance à la chaleur.

  « On the morning of April 6, 1938, Jack Rebok, my assistant, selected one of the TFE (tétrafluoroéthylène) cylinders that we had been using the previous day and set up the apparatus ready to go.
« When he opened the valve — to let the TFE gas flow under its own pressure from the cylinder — nothing happened. Jack called me over and asked whether we had used all the TFE from that cylinder. I said, I don't think so.
« We both tinkered with the valve a bit, and then thinking it might be stuck or closed in some way, we disconnected the cylinder from the line and pushed a wire through the valve opening. Still no TFE came out, although the weight of the cylinder showed that there was material inside. We were in a quandary. I couldn't think of anything else to do under the circumstances, so we unscrewed the valve from the cylinder. By this time it was pretty clear that there wasn't any gas left.
« I carefully tipped the cylinder upside down, and out came a whitish powder down onto the lab bench. We scraped around some with the wire inside the cylinder — or maybe I tapped it — I don't remember which — to get some more of the powder. What I got out that way certainly didn't, add up, so I knew there must be more, inside. Finally, more out of curiosity I suppose than anything else, we decided to cut open the cylinder. When we did, we found more of the powder packed onto the bottom and lower sides of the cylinder ».
National Inventors Hall of Fame, 1985.
Plunkett   La formule  
  Poële Tefal
Roy Plunkett
La formule du PTFE
Une multitude d'application
 
1954. Poële Tefal
Gore-Tex   Ruban  
Élixir
  Piercing
Ruban d'étanchéité
 
1990. Les cordes de guitare Elixir
Piercing
L'exploitation
1941. Brevet et commercialisation par DuPont sous le nom de Teflon.
1942. Utilisation dans la cadre du projet Manhattan

1954. Un ingénieur français Marc Grégoire trouve le moyen de le faire adhérer à l'aluminium. Ce sera les poëles Tefal.
1962
. DuPont cède tous les droits d'application du PTFE dans les cables à Bill Gore qui les quitte pour fonder Gore & Associates avec sa femme dans un garage.
1969. Bob Gore, fils de Bill Gore, découvre par hasard, dans un mouvement d'humeur, que le PTFE peut s'étirer pour donner le ePTFE.
1970. Bob Gore invente le Gore-Tex.
1990. Gore & Associates invente les cordes de guitare Elixir.
Des cordes gainées de PTFE.
2012. Production annuelle du Teflon : 26.000 tonnes

Les leçons à en tirer

• Plunkett cherchait quelque chose, il a trouvé — par un concours de circonstances — tout autre chose que ce qu'il cherchait. Il réalise très vite la portée de sa découverte.
• Question sans grande possibilité de réponse : si Plunkett n'avait pas découvert le Teflon, celui-ci aurait-il été découvert un jour ? Les circonstances auraient-elles de nouveau été réunies ? La sérendipité a-t-elle découvert le Teflon ou simplement hâté sa découverte ?
• Dieu a fait un cadeau à Plunkett.
Mais sans DuPont, le PTFE serait resté une curiosité de laboratoire.


©2013 Jean-Louis Swiners
Dernières modifications de la page : le 14 août 2013 à 20h00